紅火蟻屬典型的社會性、雜食性昆蟲,其生活結構蟻巢中除了專門負責生殖的蟻后與生殖時期才會出現負責交配的雄蟻外,絕大多數的個體都是無生殖能力的雌性個體,生活史是由卵、幼蟲(一齡、二齡、三齡)、蛹發育至成蟲約需20-45天(小型工蟻),30-60天(大型工蟻),180天(兵蟻、蟻后與雄蟻)。蟻后壽命約6-7年,工蟻及兵蟻約1-6個月。

         
紅火蟻並沒有特定的婚飛時期,全年都可以有新的生殖個體形成,交尾後的雌蟻可以飛行3-5公里降落尋覓築新巢的地點。
火蟻原產南美洲,1940年入侵美國,紅火蟻行動非常迅速,10秒內能移動6英尺。迄今席捲了大半個美國,療養院成為它們的最新掠食地,老年人因行動慢,成為其最大的受害者。火蟻出沒的地域,螞蟻、小蜥蜴等其他無脊椎動物幾乎消失。美國每年都有數以百萬計的人被它們蟄傷。甚至還有不少火蟻咬死人事件。 紐西蘭及澳洲是全球對外來物種管制最嚴的國家,2001年也確認火蟻入侵。雖未傳出火蟻咬死人事件,但目前遭火蟻入侵的昆士蘭地區,一年僅修復遭火蟻咬壞的電線即斥資一億元澳幣。澳大利亞傾全力,希望能將火蟻阻絕在昆士蘭,如果不能控制,預計三十年內澳洲全境會被火蟻攻陷。


火蟻名稱的由來,可能是因為火蟻叮咬會產生如火灼傷般的劇痛,或叮咬後傷痕局部紅腫如火灼傷,故名之火蟻。火蟻可分為紅火蟻(Solenopsis invicta)及黑火蟻(Solenopsis richteri),入侵台灣的是紅火蟻。其大小介於0.3-0.6公分之間,與一般房間及室外所見的螞蟻大小相似。常居住在沙土鬆軟、約50公分直徑大小的蟻丘中,蟻丘深度甚至可達20公尺。約十萬隻火蟻,就有一隻蟻后,但有時候會有數隻蟻后在同一群火蟻中。火蟻的繁殖力驚人,一個蟻穴一年可能產出數千隻蟻后。火蟻喜歡築蟻丘在充滿陽光的地方,如農田、有庭園的住宅區、高爾夫球場等,都可能出現火蟻的蟻丘。如此與人接觸的機率也大為增加,也產生了許多公共衛生安全的問題。因為當蟻丘不小心被人破壞時,火蟻會傾巢成群出來攻擊破壞者,尤其是人類的下肢皮膚。


火蟻攻擊的方式是用其有力的下巴啃咬人的皮膚,然後彎曲身體以其腹部的毒針注射毒液到人的皮膚下。與其他有毒的昆虫不一樣的是,其毒液不含毒蛋白的過敏原,卻含類鹼性毒素,叫做piperadines。此毒素有局部組織壞死及溶血的毒性。因此可解釋為何遭火蟻攻擊者,少數有致命過敏性休克發生(約有1%)。
對大多數人而言,火蟻的攻擊只會發生局部紅腫伴著如火灼傷般的疼痛,隨後數小時會有非常癢的無菌性膿泡出現,約二到三週才會恢復。如果膿泡被抓破,則易轉變為蜂窩組織炎及敗血症。少數人在咬傷處附近會有變紅及硬塊般的皮膚反應,約一週後才會消失。如果被叮咬太多處,則可能會有危及生命的全身性毒性發作,病患可能會有全身抽筋、泛發性血管內凝固病變、橫紋肌溶解、急性腎衰竭出現,甚至發生死亡。幼兒及動作遲緩的老人是高危險群。
火蟻毒素是沒有解毒劑的,以症狀治療為主,可局部給予抗組織胺、類固醇、冰敷等。感染則投予抗生素,過敏性休克則給予腎上腺素等藥物。預防火蟻攻擊的唯一有效方法是避免無意中破壞蟻丘,雖然根除火蟻是困難的,全民動員才有勝算。隨時發現蟻丘即穿好裝備,加以清除。給予餌劑及火蟻專用殺蟲劑,也有效。在南美洲本土,由於捕食火蟻的動物及各種疾病的存在,火蟻的數量得以控制在一定範圍內。但在台灣火蟻沒有天敵,屬於外來入侵生物,可能一發不可收拾。科學家目前正在試驗用一種原生動物疾病和三種蒼蠅來控制火蟻的種群蔓延。這些寄生蠅會在火蟻腹部產卵,孵出的幼蟲會爬到火蟻頭部生長,使火蟻死亡,此種生物天敵或許能帶來人類根除火蟻的希望。